22 February 2017

“Una breve historia del cáncer de pulmón” (primera parte), por Hanspeter Witschi

 
Cáncer de pulmón, historia, Hanspeter Witschi
El vínculo entre el consumo de cigarrillos y el cáncer de pulmón comenzó a ser sospechada por los médicos en la década de 1930, cuando se observó un aumento “inusual” de esta enfermedad. Comenzaron a aparecer distintas publicaciones relacionadas con esa observación y cerca de dos décadas después el papel de fumar como agente causante había sido firmemente establecida.
"El cáncer de pulmón sigue siendo la principal causa de muerte en hombres y mujeres en los EE.UU., con más de 158.900 muertes en 1999. A nivel mundial, el cáncer de pulmón mata a más de 1 millón de personas al año. Numerosos datos epidemiológicos prospectivos establecen claramente el tabaquismo como la principal causa de cáncer de pulmón. Se estima que cada año alrededor del 90% de las muertes por cáncer de pulmón en varones y entre el 75 y 80% de las muertes por cáncer de pulmón en los EE.UU. son causados por fumar" (Hecht, 1999). Claramente, el cáncer de pulmón es una enfermedad importante y generalizada que constituye un grave problema de salud pública. Esto no siempre fue así, hace 150 años era una enfermedad extremadamente rara. En 1878 los tumores malignos de pulmón representan sólo el 1% de todos los cánceres observados en autopsias por el Instituto de Patología de la Universidad de Dresde, en Alemania. En 1918 el porcentaje había aumentado a casi el 10%, y en 1927 a más del 14%. En la edición de 1930 del prestigioso Springer Handbook of Special Pathology se tomó debida nota de que los tumores malignos de pulmón habían comenzado a aumentar en el cambio de siglo y quizás más aún después de la Primera Guerra Mundial, y que, posiblemente, aún estaban en aumento. También se observó que, si bien la mayoría de los tumores de pulmón se produjeron en hombres, parecía que había un aumento constante en mujeres. La duración de la enfermedad, desde que era reconocida hasta el momento de la muerte, era por lo general de medio año a 2 años y en prácticamente todos los casos había existido una larga historia de bronquitis crónica.
¿Qué causó un aumento tan espectacular de una enfermedad tan oscura? El manual discute en algunos de los posibles factores etiológicos de longitud: el aumento de la contaminación del aire por gases y polvos, causados ​​por la industria; el asfaltado de las carreteras; el aumento en el tráfico de automóviles; la exposición al gas en la Primera Guerra Mundial; la pandemia de gripe de 1918; y trabajar con benceno o gasolina. Sin embargo, el cáncer de pulmón aumentó en la misma proporción en países con un menor número de automóviles, menos industria, menos carreteras pavimentadas, y en los trabajadores no expuestos al benceno o gasolina, además de que no se había aumentado en el siglo XIX después de las pandemias de gripe. En una o dos frases el tabaquismo se mencionó brevemente como otra posibilidad, pero se señaló que el mayor número de investigaciones no habían demostrado una asociación entre el tabaquismo y el cáncer de pulmón. En resumen, hubo cierto sospecha mas de ninguna manera la certeza de que el cáncer de pulmón fuera causado por agentes extraños; no se les dio mayor importancia a los fumadores de cigarrillos. Es interesante notar, sin embargo, que en 1929 (probablemente demasiado tarde para ser incluida en el manual) el médico alemán Fritz Lickint publicó un artículo en el que demostró que los pacientes con cáncer de pulmón usualmente resultaba que eran fumadores. A continuación se dio paso una cruzada contra el tabaquismo y el activismo contra el tabaco se convirtió en realidad muy extendida en Alemania.
En 1969, en una nueva edición de aquel manual, los puntos de vista sobre las causas del cáncer de pulmón, el cual todavía estaba en ascenso, habían cambiado radicalmente. El papel de fumar cigarrillos se discutió en detalle en un total de 25 páginas. La contaminación del aire se mencionó como otra posibilidad; la existencia de diferencias entre lo urbano y lo rural en la incidencia del cáncer de pulmón era muy sugestiva. Entonces también se reconoció que sustancias químicas encontradas en ciertas profesiones podrían causar cáncer de pulmón: el arsénico, presente en compuestos de viticultores; el amianto, el níquel y el cromo a los que se ven expuestos los trabajadores de minas y fundiciones.
El vínculo entre el consumo de cigarrillos y el cáncer de pulmón comenzó a ser sospechada por los médicos en la década de 1930, cuando se observó un aumento “inusual” de esta enfermedad. Comenzaron a aparecer distintas publicaciones relacionadas con esa observación y cerca de dos décadas después el papel de fumar como agente causante había sido firmemente establecida. Un estudio de casos y controles se publicó en 1940 en Alemania y su autor afirma categóricamente que "el extraordinario aumento en el consumo de tabaco es la causa más importante de la creciente incidencia de cáncer de pulmón" (Müller, 1940). En aquel momento el cáncer de pulmón se había convertido en la segunda causa más frecuente de muerte por cáncer, mientras que el cáncer de estómago fue el primero. En 1943, el Instituto Alemán de Investigación del Tabaco Peligros da a conocer un estudio que encontró que entre los 109 casos de cáncer de pulmón sólo 3 eran no fumadores, una proporción mucho menor que en el grupo de control. En la década de 1950 Doll y Hill, en Inglaterra, y Cuyler Hammond y Ernest Wynder, en los EE.UU. también presentaron pruebas de una asociación causal entre el tabaquismo y el cáncer de pulmón. Con todo, se tardó mucho tiempo hasta que la verdad fue totalmente aceptada. Los fumadores, incluyendo muchos médicos, no podían o no querían creer que el hábito (adicción sería más apropiado) fuera perjudicial para su salud. En tal contexto, es interesante observar que dos personalidades que ayudaron junto algunos otros a hacernos conscientes de que los productos químicos en el medio ambiente podrían causar cáncer, por extraño que parezca, se dieron cuenta del impacto del tabaquismo. Wilhelm C. Hueper comenzó como un médico en la industria. Repetida y tenazmente señaló las posibles relaciones entre la exposición a productos químicos durante los procesos de fabricación y el aumento de la incidencia de cáncer en los trabajadores, cuestión que se hizo impopular en la administración, a tal punto que en algunas ocasiones se le impidió presentar o discutir sus hallazgos y conclusiones. Y, sin embargo, sostuvo que el tabaquismo no constituía un factor en la etiología del cáncer de pulmón en los seres humanos. Por su parte, Rachel Carson, quien en su Primavera silenciosa advirtió de un desastre inminente de cáncer causado por los productos químicos ambientales, nunca mencionó el humo del tabaco. Desde entonces el humo del tabaco se ha convertido no sólo en el carcinógeno más importante en nuestro ambiente, sino también en el único al que probablemente podríamos reducir la exposición a cero, como bien se ha logrado en muchas partes.
El consumo de cigarrillos había llegado a ser popular poco antes del cambio de siglo. Originalmente los cigarrillos se rolaban a mano, trabajo que los encarecía. En 1876, el fabricante de cigarrillos Allen & Ginter ofreció un premio para quien lograra la invención de una máquina que acelerara el proceso. Cuando James Albert Bonsack desarrolló una máquina capaz de hacer 70.000 cigarrillos en un día de 10 horas, Allen & Ginter no quisieron usarlo, en parte por temor a que la cantidad producida por la máquina superara la demanda del mercado. James Buchanan Duke no tenía tales escrúpulos; adquirió dos de las máquinas y se encendió el éxito comercial. En 1889, "Buck" Duke se convirtió en presidente de la nueva American Tobacco Company.
La Primera Guerra Mundial ayudó a popularizar el consumo de cigarrillos. Los soldados en las trincheras fumaban para aliviar el estrés, y así también lo hicieron muchos civiles, entre ellos, en sus hogares, un número creciente de mujeres. El general John J. "Negro Jack" Pershing habría declarado: "Usted me pregunta qué es lo que necesitamos para ganar esta guerra. Respondo tabaco tanto como balas". En las décadas siguientes fumar siguió siendo "disfrutado" por cientos de miles, hasta que, después del primer informe del Surgeon General, en 1964, la sensibilización del público despertó y el tabaquismo se reconoció como el peligro que es. La tendencia en la incidencia de cáncer de pulmón disminuyó lentamente y, al menos en los hombres, pareció estabilizarse.
 

“Una breve historia del cáncer de pulmón” (primera parte), por Hanspeter Witschi. Publicado originalmente en inglés el 01 de noviembre de 2001 en la revista Toxicol Sci número 64 (1), páginas 4-6. Enlace al original: https://academic.oup.com/toxsci/article/64/1/4/1637703/A-Short-History-of-Lung-Cancer